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Santé

Une nouvelle recherche soulève des inquiétudes concernant le long Covid chez les enfants

Une vaste analyse publiée mercredi dans la revue Pediatrics souligne les conséquences néfastes du Covid long sur les enfants, entraînant dans certains cas des symptômes neurologiques, gastro-intestinaux, cardiovasculaires et comportementaux dans les mois qui suivent une infection aiguë.

« Le long Covid aux États-Unis, chez les adultes et chez les enfants, est un problème grave », a déclaré le Dr Ziyad Al-Aly, chef de la recherche et du développement au VA St. Louis Health Care System et épidémiologiste clinicien à l’Université de Washington à St. Louis, qui étudie la situation mais n’a pas été impliqué dans le nouveau rapport. Il a déclaré que l’article, qui s’appuie sur de nombreuses études sur le long Covid chez les enfants, est « important » et illustre que la maladie peut affecter plusieurs systèmes organiques.

La nouvelle revue suggère que 10 à 20 pour cent des enfants aux États-Unis qui ont eu Covid ont développé un long Covid. Cependant, le Dr Suchitra Rao, expert en maladies infectieuses pédiatriques au Children’s Hospital Colorado et co-auteur de l’article, a reconnu qu’il existe « de nombreuses réserves » concernant les estimations de prévalence utilisées pour arriver à ce chiffre. Par exemple, certaines des études incluses n’ont porté que sur le très faible pourcentage d’enfants hospitalisés pour Covid. Comme les adultes, les enfants qui ont eu des cas plus graves de Covid courent un plus grand risque de symptômes persistants ou de nouvelles complications.

Les Centers for Disease Control and Prevention rapprochent la prévalence du Covid long de 1 % des enfants qui ont eu le Covid. (L’estimation chez les adultes est de 7 pour cent.)

De manière générale, la plupart des parents ne devraient pas craindre que leurs enfants développent un long Covid, a déclaré le Dr Stephen Freedman, professeur de pédiatrie et de médecine d’urgence à la Cumming School of Medicine de l’Université de Calgary. « On ne me pose pas beaucoup de questions, voire pas du tout, sur « Mon enfant risque-t-il maintenant de développer un long Covid ? après avoir diagnostiqué une infection aiguë », a-t-il déclaré. « Et je pense que c’est approprié. »

Le Covid long peut être difficile à étudier en partie parce qu’il est difficile à diagnostiquer, car les symptômes sont très variés. L’établissement d’un diagnostic est peut-être encore plus délicat chez les enfants, car les symptômes peuvent se présenter différemment de ceux des adultes. Les jeunes enfants peuvent également ne pas avoir le langage nécessaire pour décrire ce qu’ils ressentent, c’est pourquoi les chercheurs ont conseillé aux parents de rechercher des changements de comportement.

La fatigue, le brouillard cérébral et les maux de tête font partie des symptômes les plus fréquemment rapportés du Covid long chez les enfants. Bien que ces problèmes soient parfois bénins, ils peuvent empêcher les enfants de participer pleinement à l’école ou aux activités récréatives. Les jeunes enfants peuvent également agir, frustrés de ne plus pouvoir faire facilement ce qu’ils faisaient auparavant. La plupart des symptômes s’améliorent en un an, selon les experts, mais chez certains enfants, ils peuvent persister plus longtemps.

On ne sait toujours pas quel pourrait être l’impact à long terme de ces symptômes prolongés sur le développement des enfants, a déclaré le Dr Laura Malone, directrice de la clinique de réadaptation pédiatrique post-Covid-19 à l’Institut Kennedy Krieger de Baltimore.

Dans les cas graves, certains enfants souffrent de problèmes respiratoires et cardiovasculaires persistants, notamment d’une myocardite cardiaque. Le diabète et d’autres maladies auto-immunes peuvent également apparaître à la suite d’une infection au Covid, bien qu’ils « aient tendance à être beaucoup, beaucoup moins répandus chez les enfants » que des symptômes plus légers, a déclaré le Dr Al-Aly.

Des symptômes persistants et graves peuvent apparaître même chez les enfants présentant des infections bénignes, a déclaré le Dr Sindhu Mohandas, spécialiste des maladies infectieuses à l’hôpital pour enfants de Los Angeles.

C’était le cas de Lucas Denault, dont le premier contact avec Covid en 2021 n’incluait pas grand-chose au-delà d’un nez bouché. Lucas, alors âgé de 15 ans, s’est rétabli et est retourné à l’école, aux entraînements sur piste et aux réunions du conseil étudiant. Mais des mois plus tard, il a commencé à avoir du mal à marcher dans les couloirs de son lycée à Littlestown, en Pennsylvanie. Sa tête et sa poitrine lui faisaient mal. Il se sentait étourdi et nauséeux.

«C’était une chute si rapide», a déclaré sa mère, Karin Denault. Ni Lucas ni sa mère n’avaient considéré que ses problèmes pouvaient être liés à sa brève crise de Covid. Mais sur la recommandation d’un proche, il s’est rendu à la clinique Kennedy Krieger de Baltimore pour une évaluation. Là, on lui a diagnostiqué un Covid long et un syndrome de tachycardie orthostatique posturale, un ensemble de symptômes qui entraînent une fatigue extrême et peuvent survenir chez les personnes atteintes de Covid long.

Il n’existe aucun médicament approuvé pour traiter le Covid long, les médecins se concentrent donc sur la gestion des symptômes et sur l’aide aux patients à fonctionner au quotidien. Certains médecins prescrivent des médicaments pour traiter des problèmes tels que les maux de tête et les douleurs musculaires.

Le Dr Mohandas, qui a également participé à l’examen de la recherche, a déclaré qu’une grande partie du travail qu’elle et d’autres cliniciens effectuent tourne autour de la validation des expériences de ces jeunes patients. Beaucoup « étaient auparavant en très bonne santé, si souvent que tout le monde a tendance à douter de leurs symptômes », a-t-elle déclaré.

Le Dr Malone a déclaré que les écoles devraient prévoir des aménagements pour les enfants en difficulté, notamment des pauses pendant la journée et du temps supplémentaire pour les examens.

De petits changements ont aidé Lucas. Il lui était par exemple difficile de se lever du lit, alors il a commencé à dormir debout pour faciliter les choses. À la suggestion de son médecin, il balançait parfois ses pieds du lit et épelait son nom avec ses orteils pour améliorer la circulation sanguine. Son médecin lui a également prescrit plusieurs médicaments, dont un antihypertenseur, pour aider à gérer les symptômes comme la fatigue et le brouillard cérébral.

Lucas est maintenant en première année à Princeton et la plupart de ses symptômes se sont améliorés. Lorsqu’il visitait les universités, sa mère devait souvent le pousser dans un fauteuil roulant. Le week-end dernier, elle est venue sur le campus pour le voir jouer au basket en club.

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