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Un nombre record d’Américains ne peuvent pas payer leur loyer. Les législateurs se démènent pour aider

DENVER — Caitlyn Colbert, mère célibataire, a vu le loyer de son appartement de deux chambres doubler, puis tripler puis quadrupler en une décennie à Denver – passant de 750 $ à 3 374 $ l’année dernière.

Chaque mois, comme des millions d’Américains, Colbert jonglait avec ses coûts. Payer le loyer ou les frais d’équipe de natation pour l’un de ses trois enfants. Loyer ou fournitures scolaires. Location ou épicerie. Colbert, une assistante sociale qui aide les gens à rester financièrement à flot, arrivait souvent chez elle avec des avis lui donnant 30 jours pour payer son loyer et des frais de retard, sous peine d’expulsion.

« Chaque mois, vous devez juste établir un budget et ensuite vous n’êtes toujours pas à la hauteur », a-t-elle déclaré, ajoutant ce qui est devenu un refrain mensuel : « Eh bien, ce mois-ci au moins, il nous reste 13 $. »

Des millions d’Américains, en particulier les personnes de couleur, sont confrontés à ces mêmes décisions douloureuses alors qu’un nombre record d’Américains sont aux prises avec des augmentations de loyer inabordables, une crise alimentée par la hausse des prix due à l’inflation, une pénurie de logements abordables et la fin des secours liés à la pandémie.

Les dernières données du Harvard Joint Center for Housing Studies, publiées en janvier, ont révélé qu’un nombre record de 22,4 millions de ménages locataires – soit la moitié des locataires du pays – consacraient plus de 30 % de leurs revenus au loyer en 2022. Le nombre de logements abordables les unités – avec des loyers inférieurs à 600 $ – ont également chuté à 7,2 millions cette année-là, soit 2,1 millions de moins qu’une décennie plus tôt.

Ces facteurs ont contribué à une augmentation spectaculaire des demandes d’expulsion et à un nombre record de personnes se retrouvant sans abri.

« C’est l’une des pires années que nous ayons jamais connues », a déclaré Whitney Airgood-Obrycki, associée de recherche principale au centre de Harvard, qui a ajouté que le niveau de ménages accablés par les coûts en 2022 n’avait pas été vu depuis la Grande Récession de 2022. 2008, lorsque 10 millions d’Américains ont perdu leur maison à cause d’une saisie.

Après avoir échoué à résoudre le problème de manière significative au cours de la dernière décennie, les législateurs des États et du gouvernement fédéral des États-Unis font du logement une priorité en 2024 et jettent l’évier de la cuisine sur la question – notamment en proposant des mesures de protection contre les expulsions, des réformes de zonage, des plafonds. les loyers annuels augmentent et consacrent des dizaines de milliards de dollars à la construction de davantage de logements.

Les plus durement touchés ont été les locataires qui gagnaient moins de 30 000 dollars et qui, après avoir payé le loyer et les services publics, se retrouvaient avec seulement 310 dollars par mois en moyenne, a déclaré Airgood-Obrycki.

À Denver, le toit de la salle de bains de Colbert s’est en partie effondré à cause d’une fuite l’année dernière, et le propriétaire a retardé la réparation alors même que le loyer augmentait de 200 $ par mois. C’était la goutte d’eau qui a fait déborder le vase pour Colbert, qui a emménagé pour vivre avec sa famille et achète une maison par l’intermédiaire d’Habitat pour l’humanité, qui lui a accordé un prêt à faible taux d’intérêt.

«C’est tellement décourageant de payer autant et de ne même pas voir où va son loyer», a déclaré Colbert. « Cela vous frappe comme : ‘C’est pour rien.' »

À Auburn, dans le Massachusetts, les hausses généralisées des loyers ont déjà touché le dernier bastion du logement abordable.

Juste à côté d’une autoroute au bord d’un étang, les résidents de l’American Mobile Home Park sont confrontés à des augmentations de loyer de plus de 40 %. De nombreux locataires, principalement des personnes âgées et d’autres personnes à revenu fixe, n’ont pas signé de nouveaux baux avec ces augmentations. Le groupe Lawyers For Civil Rights a envoyé une lettre au propriétaire l’accusant d’« augmentations de loyer inadmissibles » et de ne pas avoir fourni des services essentiels comme le déneigement et le déneigement adéquats.

« Comment vais-je payer ça ? » » a déclaré Amy Case, 49 ans, se demandant comment elle va équilibrer l’augmentation mensuelle de 345 $ avec les 200 $ qu’elle doit dépenser en médicaments et le coût d’une IRM semestrielle pour surveiller sa tumeur cérébrale.

«Je ne sais pas sur quoi d’autre réduire», a déclaré Case, assistante administrative dans un collège local, qui a déclaré qu’il ne lui resterait que 300 $ par mois pour d’autres nécessités. « Probablement moins de courses. Je ne peux certainement pas réduire mes médicaments.

Une autre locataire, Ann Urbanovitch, 72 ans, qui travaille comme caissière dans un grand magasin, est confrontée à une augmentation de loyer similaire.

« Je m’attendais à ce que le prix augmente de 100 $, mais de 345 $. J’ai été choquée », a-t-elle déclaré. « Je dois puiser dans mon épargne-retraite… parce que, vous savez, les temps sont durs. »

Le propriétaire du parc de maisons mobiles, Parakeet Communities, n’a pas répondu à une demande de commentaires de l’Associated Press.

Alors que de nombreuses familles ont du mal à payer, les propriétaires du Colorado se tournent de plus en plus vers les expulsions, avec plus de 50 000 expulsions déposées l’année dernière, selon les données du pouvoir judiciaire du Colorado.

« 2023 a été le point culminant des demandes d’expulsion dans l’histoire du Colorado », a déclaré Zach Neumann, co-PDG du Community Economic Defense Project, qui offre une aide financière et juridique aux résidents du Colorado aux prises avec leur loyer.

Monique Gant, mère de deux garçons, a rangé ses affaires dans des cartons dans une banlieue de Denver la semaine dernière après avoir perdu une longue bataille d’expulsion, prévoyant pour l’instant de se déplacer entre des chambres d’hôtel de longue durée et son camping-car. Les cheveux de Gant se sont éclaircis à cause du stress qu’elle enfouit sous un visage stoïque envers ses enfants.

« Mes enfants supposent que je suis une super femme », a déclaré Gant. Mais « quand je vais prendre une douche, que je mets de la musique, je pleure ».

Déjà, dit-elle, ses fils de 10 et 11 ans se sont battus à l’école et dans le bus, et ne participent plus aux cours comme ils le faisaient autrefois.

Environ 40 % des personnes menacées d’expulsion chaque année sont des enfants, soit environ 2,9 millions, selon une étude co-écrite par Nick Graetz du Eviction Lab de l’Université de Princeton, qui a déclaré que les recherches montrent de vastes impacts des turbulences du logement et des expulsions sur la santé mentale et les expulsions des enfants. développement.

« Nous pouvons constater que les choses se détériorent vraiment pour les enfants expulsés », a déclaré Graetz.

Au Congrès, les législateurs travaillent sur un projet de loi qui élargirait un programme fédéral accordant des crédits d’impôt aux promoteurs immobiliers qui acceptent de réserver des logements aux locataires à faible revenu. Les partisans estiment que cela pourrait conduire à la construction de 200 000 logements abordables supplémentaires. Certains législateurs réclament également davantage d’aide au loyer, notamment une augmentation significative du financement des bons de logement.

« Un engagement plus important de la part du gouvernement fédéral est nécessaire », a déclaré Chris Herbert, directeur général du centre de Harvard. « Ce n’est qu’à ce moment-là que la nation pourra enfin faire une brèche significative dans la crise de l’accessibilité au logement, qui rend la vie si difficile à des millions de personnes. »

Au niveau de l’État, les législateurs du Colorado ont proposé un projet de loi visant à limiter les raisons pour lesquelles un propriétaire peut expulser un locataire. D’autres projets de loi supprimeraient les frais de dossier pour les locataires en cas d’expulsion et annuleraient les règles locales interdisant aux propriétaires de louer un logement séparé sur leur propriété.

« Si nous n’agissons pas maintenant », a déclaré le mois dernier le gouverneur du Colorado, Jared Polis, dans son discours sur l’état de l’État, largement axé sur le logement, « nous serons bientôt confrontés à un point de non-retour en spirale ».

D’autres États ressentent la même urgence.

Dans l’État de Washington, un projet de loi exigerait que 10 % des nouveaux logements autour des centres de transport en commun soient abordables pour les résidents à faible revenu. Un autre interdirait aux propriétaires d’augmenter le loyer de plus de 5 % par an pendant la durée du contrat de location.

Dans le Massachusetts, un projet de loi investirait plus de 4 milliards de dollars dans la construction et le renforcement de logements abordables en réponse à l’estimation de l’État selon laquelle plus de 200 000 logements supplémentaires seront nécessaires d’ici 2030. Il s’agirait du plus grand investissement dans le logement dans l’histoire de l’État.

Cependant, il arriverait trop tard pour que Urbanovitch soit confrontée à une augmentation de loyer et reste dans son mobil-home.

« Ma plus grande inquiétude, dit-elle, c’est de ne pas vraiment avoir d’endroit où déménager. Il n’y a nulle part où aller. »

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Casey a rapporté de Boston.

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Bedayn est membre du corps de l’Associated Press/Report for America Statehouse News Initiative. Report for America est un programme de service national à but non lucratif qui place des journalistes dans les salles de rédaction locales pour couvrir des sujets insuffisamment médiatisés.

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