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Premier dépassement d’un an au monde de la limite clé de réchauffement de 1,5°C

  • Par Mark Poynting
  • Journaliste climatique de BBC News

Source des images, Getty Images

Pour la première fois, le réchauffement climatique a dépassé 1,5°C sur une année entière, selon le service climatique de l’UE.

Les dirigeants mondiaux ont promis en 2015 d’essayer de limiter la hausse des températures à long terme à 1,5°C, ce qui est considéré comme crucial pour éviter les impacts les plus dommageables.

Cette première rupture d’un an ne rompt pas cet « accord de Paris » historique, mais elle rapproche le monde de cet objectif à long terme.

Des mesures urgentes pour réduire les émissions de carbone peuvent encore ralentir le réchauffement, affirment les scientifiques.

« Pour passer par dessus [1.5C of warming] en moyenne annuelle est significatif », déclare le professeur Liz Bentley, directrice générale de la Royal Mogenic Society.

« C’est un autre pas dans la mauvaise direction. Mais nous savons ce que nous devons faire. »

Limiter le réchauffement à long terme à 1,5°C au-dessus des niveaux « préindustriels » – avant que les humains ne commencent à brûler de grandes quantités de combustibles fossiles – est devenu un symbole clé des efforts internationaux pour lutter contre le changement climatique.

Un rapport historique de l’ONU de 2018 indiquait que les risques liés au changement climatique – tels que les vagues de chaleur intenses, l’élévation du niveau de la mer et la disparition de la faune sauvage – étaient beaucoup plus élevés à 2 °C de réchauffement qu’à 1,5 °C.

Mais les températures ont continué à augmenter à un rythme inquiétant, comme le montrent les données du service Copernicus sur le changement climatique de l’UE de l’année dernière, illustrées dans le graphique ci-dessous. La période de février 2023 à janvier 2024 a atteint 1,52°C de réchauffement.

Cette rupture d’un an n’est pas une surprise majeure. Janvier a été le huitième mois record de chaleur consécutive.

En fait, un groupe scientifique, Berkeley Earth, affirme que l’année civile 2023 était supérieure de plus de 1,5°C aux niveaux préindustriels. D’autres organismes scientifiques, comme la Nasa, situent le réchauffement des 12 derniers mois légèrement en dessous de 1,5°C.

Ces petites différences sont principalement dues à la manière dont les températures mondiales sont estimées à la fin des années 1800, lorsque les mesures étaient plus rares.

Mais tous les principaux ensembles de données s’accordent sur la trajectoire récente du réchauffement et sur le fait que le monde traverse de loin sa période la plus chaude depuis le début des relevés modernes – et probablement pour bien plus longtemps.

Et la surface de la mer du monde atteint également sa température moyenne la plus élevée jamais enregistrée – un autre signe de la nature généralisée des relevés climatiques. Comme le montre le graphique ci-dessous, cela est particulièrement remarquable étant donné que les températures des océans n’atteignent normalement pas leur maximum avant environ un mois.

Pourquoi le 1,5°C a-t-il été dépassé au cours de l’année écoulée ?

La tendance au réchauffement à long terme est incontestablement motivée par les activités humaines – principalement par la combustion de combustibles fossiles, qui libèrent des gaz qui réchauffent la planète, comme le dioxyde de carbone. Cela est également responsable de la grande majorité de la chaleur de l’année écoulée.

Ces derniers mois, un phénomène naturel de réchauffement climatique connu sous le nom d’El Niño a également donné une impulsion supplémentaire à la température de l’air, même si cela ne se produirait généralement que d’environ 0,2 °C.

Les températures moyennes mondiales de l’air ont commencé à dépasser 1,5 °C de réchauffement presque quotidiennement au cours du second semestre 2023, lorsque El Niño a commencé à faire son apparition, et cela s’est poursuivi jusqu’en 2024. Ceci est illustré là où la ligne rouge est au-dessus de la ligne pointillée dans le graphique ci-dessous.

La fin des conditions El Niño est attendue dans quelques mois, ce qui pourrait permettre aux températures mondiales de se stabiliser temporairement, puis de retomber légèrement, probablement en dessous du seuil de 1,5°C.

Mais les activités humaines signifient que les températures continueront à terme d’augmenter dans les décennies à venir, à moins que des mesures urgentes ne soient prises.

« Des réductions rapides des émissions de gaz à effet de serre sont le seul moyen d’arrêter la hausse des températures mondiales », conclut Samantha Burgess, directrice adjointe de Copernicus.

Peut-on encore limiter le réchauffement climatique ?

Au rythme actuel des émissions, l’objectif de Paris de limiter le réchauffement à 1,5°C comme moyenne à long terme – plutôt qu’une seule année – pourrait être atteint au cours de la prochaine décennie.

Il s’agirait d’une étape extrêmement symbolique, mais les chercheurs affirment que cela ne marquerait pas le bord d’une falaise climatique.

« Il ne s’agit pas d’un seuil au-delà duquel le changement climatique deviendra incontrôlable », déclare le professeur Myles Allen de l’Université d’Oxford et du Gresham College et auteur principal du rapport historique de l’ONU de 2018.

« Chaque dixième de degré de réchauffement cause plus de dégâts que le précédent », ajoute le professeur Allen.

Un demi-degré supplémentaire – la différence entre 1,5 °C et 2 °C de réchauffement climatique – augmente également considérablement les risques de dépassement des « points de bascule ».

Il s’agit de seuils au sein du système climatique qui, s’ils étaient franchis, pourraient conduire à des changements rapides et potentiellement irréversibles.

Par exemple, si les calottes glaciaires du Groenland et de l’Antarctique occidental franchissaient un point de basculement, leur effondrement potentiellement incontrôlable provoquerait une élévation « catastrophique » du niveau de la mer au cours des siècles qui suivraient, explique le professeur Bentley.

Mais les chercheurs tiennent à souligner que les humains peuvent encore faire une différence dans la trajectoire du réchauffement climatique.

Cela signifie que certains des pires scénarios d’un réchauffement de 4°C ou plus au cours de ce siècle – que l’on croyait possibles il y a dix ans – sont désormais considérés comme beaucoup moins probables, sur la base des politiques et des engagements actuels.

Et ce qui est peut-être le plus encourageant, c’est que l’on continue de penser que le monde cessera plus ou moins de se réchauffer une fois que les émissions nettes de carbone seront nulles. Réduire de moitié les émissions au cours de cette décennie est considéré comme particulièrement crucial.

« Cela signifie que nous pouvons finalement contrôler l’ampleur du réchauffement que connaît le monde, en fonction de nos choix en tant que société et en tant que planète », déclare Zeke Hausfather, climatologue du groupe américain Berkeley Earth.

« La catastrophe n’est pas inévitable. »

Graphisme d’Erwan Rivault.

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