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Les visages noirs oubliés des peintures reviennent dans l’histoire dans Unnamed Faces — revue de l’exposition

L’absence est une sorte de présence, comme le sait tout amateur de contes de fantômes. Chiffres sans nom L’American Folk Art Museum applique ce principe à l’histoire de l’art, parcourant plus de 100 ans d’œuvres à la recherche d’indices, d’allusions et de figures noires anonymes si minuscules qu’elles disparaissent presque. Il s’agit d’une tâche énorme et importante, car des personnes qui étaient pratiquement invisibles à leur époque sont ensuite tombées encore plus dans l’oubli – alors même qu’elles continuent de nous hanter.

Avec l’œil des connaisseurs, la ténacité des détectives et les capacités de recherche des historiens, les commissaires de l’exposition Emelie Gevalt, RL Watson et Sadé Ayorinde se demandent qui ont pu être ces personnes disparues. Ils ont recherché dans les musées provinciaux, les bibliothèques et les sociétés historiques des images contenant des sujets noirs, certaines si petites qu’elles doivent être examinées à la loupe.

Puisque l’histoire de l’esclavage dans le Sud a attiré la part du lion des recherches, les conservateurs se sont concentrés sur le Nord, parcourant les documents de recensement, les récits à la première personne et d’autres sources d’archives pour compléter les archives élimées, détail par détail apparemment sans rapport.

Regardez attentivement, par exemple, comment Rufus Hathaway, un artiste itinérant de passage à Duxbury, dans le Massachusetts, au milieu des années 1790, a peint la maison du magnat de la morue et du maquereau, Joshua Winsor. Un gros chien noir réchauffe le seuil de la porte. Un chasseur tire sur des oies alors qu’elles traversent le ciel. Des bateaux de pêche battant pavillon américain flottent dans la baie. Et près de la clôture de la cour avant, la petite silhouette d’une femme noire s’éloigne péniblement du spectateur, portant une cruche dans chaque main.

Lorsque ce tableau, qui appartient à la collection permanente du Musée d’art populaire, a été exposé de 2014 à 2017, la description qui l’accompagnait mentionnait le chien et le tireur de canard mais omettait toute référence à la femme. Aujourd’hui, après une décennie de changements culturels et idéologiques, elle apparaît dans les conversations, s’imposant comme une marque de tout ce que nous ignorions autrefois.

‘Perry Hall, maison de Harry Dorsey Gough ; Maryland’ (c1795) © Musée de Winterthour

Malheureusement, tenter de découvrir qui elle était mène à une impasse de miettes. Les registres du recensement nous indiquent qu’une personne libre de couleur vivait dans la maison Windsor en 1790, mais ne fournissent aucun détail. L’esclavage avait reculé dans le Massachusetts, mais les serviteurs noirs continuaient de travailler pour de riches familles blanches en tant que membres de la famille payés puis oubliés. Ils ont gagné leur liberté et perdu leur identité.

La déduction et la spéculation ont permis de combler certains vides. Prenez les nombreux rendus que Francis Guy a peints de la plantation idyllique de la famille Gough à Baltimore, Perry Hall, au milieu des années 1790. La scène – une maison à cheval sur des pâturages vallonnés, de grosses vaches, de bons chiens, un gentleman blanc sur un cheval blanc accompagné d’enfants blancs – vante le goût, le pouvoir et la prospérité des Gough. Dans le catalogue, Gevalt note que l’identité de chacun des sujets des peintures, humains et bêtes, est connue, à l’exception de celle du palefrenier noir fermant la marche de la suite de M. Gough.

Dans une autre version du même paysage, une nourrice noire tient la main d’un enfant (blanc). La servante, si miniaturisée qu’elle s’en rend à peine compte, n’a pas de nom. Pourtant, écrit Gevalt, « aux yeux des contemporains, elle est peut-être l’élément le plus frappant du tableau ». Le simple fait de la remarquer divise le passé inconscient du présent plus conscient et signale que « tout n’est pas paisible dans cette scène « paisible » ». Dans la présentation du musée, elle s’est placée sur le devant de la scène, remplaçant toutes les personnes dont la couleur de peau garantissait qu’elles étaient effacées, éludées et ignorées.

Un portrait d'une femme qui fut la première enseignante noire de maternelle à Baltimore
Un portrait en studio d’Ida R Cummings, qui fut la première enseignante noire de maternelle à Baltimore
Un portrait de trois quarts de Harry Sythe Cummings, un avocat qui devint le premier conseiller municipal noir de Baltimore en 1890 © Société historique du Maryland

Déterminés à ressusciter cette micro-figure anonyme, Gevalt et ses collègues ont fouillé dans la paperasse et ont fait surface avec un nom probable mais non précis : Sib Hall. Les faits à son sujet sont rares. Elle est née esclave en 1788, a vécu dans la plantation, a probablement servi comme nounou et a eu deux filles, dont l’une, Esther, a été émancipée mais a continué à travailler pour la famille en tant qu’employée rémunérée.

Soudain, cette petite tache sur une toile s’est transformée en une saga familiale multigénérationnelle. La petite-fille de Sib, Sidney Hall Davage, a emménagé dans la ville de Baltimore, y a élevé cinq enfants et, au début des années 1890, a posé pour un portrait photo qui la montre avec des cheveux blancs raides, des pommettes saillantes et un regard noble.

Des photographies des petits-enfants de Davage (arrière-arrière-petits-enfants de Sib Hall) retracent la trajectoire ascendante continue de la famille. Harry Sythe Cummings, avocat et premier conseiller municipal noir de Baltimore, apparaît comme un monument vêtu de vêtements en laine fine, couronnés d’une moustache et d’un sourire satisfait. Sa sœur Ida R Cummings porte les lunettes, les perles et la coiffure sévère qui conviennent à la première enseignante noire de maternelle de la ville. Il serait difficile d’imaginer une représentation visuelle plus claire de l’histoire américaine que les portraits en studio de ces géants de la communauté descendant des parcelles du domaine d’un propriétaire d’esclaves.

L’histoire brodée de la famille de Sarah Ann Major Harris, le seul échantillon généalogique survivant par une fille noire (c1826)

Un coin de Chiffres sans nom met en lumière plusieurs femmes noires qui se sont cousues pour devenir la postérité, brodant des échantillons d’une grande beauté et virtuosité. Vers 1826, une adolescente du Connecticut nommée Sarah Ann Major Harris a brodé son histoire familiale avec du fil de soie sur un carré de lin, créant ainsi le seul échantillon généalogique survivant réalisé par une fille noire. On y rencontre son père antillais et sa mère d’ascendance mixte africaine et mohegan. C’était un geste radical de la part de Harris d’enregistrer sa lignée, comme si elle était issue d’un clan aristocratique. Ses choix ultérieurs furent encore plus subversifs.

Un portrait en noir et blanc d'une personne de couleur élégamment habillée, assise sur le côté tout en se tournant pour regarder l'appareil photo
‘JF Ortel, homme assis tenant un document, Bel Air, Maryland’ (c1878) © Archives des brûlures

En 1832, elle s’inscrit à l’école pour jeunes filles et demoiselles de Prudence Crandall à Canterbury, Connecticut. La réaction a été brutale et rapide. Les parents blancs ont retiré leurs filles de l’école ; Crandall a été arrêté, jugé et reconnu coupable ; une foule a forcé l’école à fermer, et le corps législatif a adopté la tristement célèbre « loi noire », qui visait à empêcher les étudiants noirs de l’extérieur de l’État de venir dans le Connecticut. Finalement, la loi a été abrogée et la condamnation de Crandall annulée. Harris (plus tard Fayerweather) est devenu un abolitionniste actif et a vécu jusqu’à être témoin de l’apothéose de la cause.

Peu de ces batailles et peu d’amertume sont évidentes dans les œuvres exposées à Personnages anonymes, dont la plupart sont trompeusement placides. L’art parle quand même, simplement parce qu’il est là. L’exposition se termine avec plus de 50 photos de modèles noirs, des portraits commerciaux en studio qui atténuent les différences de statut social, ce qui faisait partie de la visée révolutionnaire du médium.

« La servante humble. . . peut maintenant posséder une ressemblance plus parfaite d’elle-même que les nobles dames et la royauté de la cour », écrivait Frederick Douglass en 1861. Ce spectacle se termine comme il se doit : avec un défilé émouvant de visages sombres regardant vers une nouvelle ère où ils ne seraient pas seulement vus, mais aussi décider comment.

Au 24 mars, folkartmuseum.org

Delphine

Bonjour, je m'appelle Delphine. Je suis un journaliste passionné par la découverte de la vérité et le récit d'histoires importantes. Je crois au pouvoir des mots pour avoir un impact sur la vie des gens et ouvrir les esprits. Mes écrits se concentrent sur les questions de justice sociale, les droits de l'homme et l'actualité. Quand je n'écris pas, vous pouvez me trouver en train de lire des livres ou d'explorer ma ville.
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