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Santé

Les loups mutants de Tchernobyl ont développé des capacités anti-cancer

De nouvelles recherches montrent que la population de loups vivant dans la zone d’exclusion de Tchernobyl (CEZ) est génétiquement différente de celle de ses homologues en dehors de la région. Remarquablement, les loups irradiés semblent avoir développé des mutations protectrices qui augmentent leurs chances de survivre au cancer.

Les populations de loups, ainsi que d’autres animaux, ont explosé dans la ZEC ukrainienne depuis que la zone a été abandonnée à la suite de la tristement célèbre catastrophe nucléaire de 1986. En l’absence de personnes, la faune sauvage a pu prospérer sans perturber l’activité humaine.

Cependant, pour jouir de cette liberté, les animaux doivent faire face au problème criant des radiations. Après tout, c’est pour cela que les humains sont partis en premier lieu.

Pour comprendre comment ces animaux survivent contre toute attente, Cara Love, biologiste évolutionniste et écotoxicologue à l’Université de Princeton, étudie les loups de Tchernobyl depuis une décennie.

En 2014, Love et ses collègues se sont rendus au CEZ et ont prélevé des échantillons de sang sur des loups pour comprendre leurs réponses aux radiations cancérigènes. Certains étaient également équipés de colliers radio pour recueillir des informations sur leur emplacement et leur exposition aux radiations.

« Nous obtenons des mesures en temps réel de l’endroit où ils se trouvent et de leur quantité. [radiation] ils sont exposés », a déclaré Love dans un communiqué.

La recherche a montré que les loups de la CEZ sont exposés à plus de 11,28 millirem de radiations chaque jour pendant toute leur vie, soit plus de six fois la limite légale pour les travailleurs humains.

Les chercheurs ont également noté que les loups avaient un système immunitaire altéré, semblable à celui des patients subissant une radiothérapie contre le cancer. De plus, l’analyse génétique suggère que certaines parties du génome des loups ont développé une certaine résilience au cancer.

Des résultats similaires ont été observés parmi les centaines de chiens semi-sauvages qui vivent dans la CEZ. En 2023, des scientifiques ont découvert que les chiens en roue libre de Tchernobyl étaient génétiquement différents des chiens de compagnie vivant ailleurs dans le monde.

La découverte de Love pourrait également avoir des implications sur la santé humaine. Love espère utiliser ces résultats pour identifier des mutations protectrices qui augmentent les chances de survivre au cancer.

Malheureusement, la pandémie de COVID-19 et la guerre en cours avec la Russie ont empêché Love et ses collaborateurs de retourner dans la CEZ. On ne sait pas si et quand ils pourront revenir.

« Notre priorité est que les personnes et les collaborateurs sur place soient aussi en sécurité que possible », a déclaré Love.

La nouvelle recherche a été présentée le mois dernier lors de la réunion annuelle de la Société de biologie intégrative et comparée à Seattle, Washington.

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