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Santé

Les cellules CAR-T turbocompressées font fondre les tumeurs chez la souris – grâce à une astuce issue des cellules cancéreuses

Une cellule cancéreuse (bleue ; colorée artificiellement) est ciblée par une cellule immunitaire artificielle (violette), qui peut être renforcée par des mutations découvertes à l’origine dans les cellules cancéreuses.Crédit : Steve Gschmeissner/Bibliothèque de photos scientifiques

Les cellules cancéreuses sont les ultimes survivants, criblées de mutations qui leur permettent de prospérer alors que les cellules saines meurent. Ces mêmes mutations peuvent renforcer la capacité des thérapies cellulaires révolutionnaires à éliminer le cancer, selon une étude chez la souris.1.

Parmi ces thérapies figurent les cellules T du récepteur d’antigène chimérique (CAR), déjà utilisées pour traiter plusieurs types de cancer du sang. La nouvelle étude montre que les cellules CAR T modifiées portant une mutation découverte pour la première fois dans les cellules T cancéreuses peuvent vaincre les tumeurs qui ne répondent pas aux thérapies CAR-T actuelles.

« C’est un beau travail qui ouvre la porte à de meilleures thérapies CAR-T à l’avenir », déclare Madeleine Duvic, dermatologue et chercheuse en oncologie au MD Anderson Cancer Center à Houston, au Texas, qui n’a pas participé aux travaux.

« La fonction naturelle des lymphocytes T n’est pas suffisante. Nous devons explorer les extrêmes de la fonction des lymphocytes T », explique Kole Roybal, immunologiste à l’Université de Californie à San Francisco et co-auteur du nouvel article. Quel meilleur point de départ que les mutations qui transforment les cellules T saines en cellules plus résistantes et cancéreuses ?

La nouvelle approche a été publiée aujourd’hui dans Nature.

Cancer contre cancer

Au cours des dernières décennies, les scientifiques ont développé des thérapies cellulaires sur mesure en exploitant le pouvoir anticancéreux des cellules immunitaires telles que les cellules T. Le plus avancé de ces traitements, les thérapies cellulaires CAR-T, repose sur les cellules T collectées auprès de personnes atteintes de cancer. Les cellules sont modifiées pour exprimer les protéines CAR, qui permettent aux cellules T de rechercher et de détruire les cellules cancéreuses. Les lymphocytes T sont ensuite réinfusés à la personne dont ils proviennent.

Ces médicaments vivants ont pris d’assaut la communauté des chercheurs et la Food and Drug Administration des États-Unis a approuvé plusieurs thérapies cellulaires CAR-T pour les cancers du sang tels que les lymphomes et le myélome multiple. Mais les scientifiques ont encore du mal à déterminer si ces cellules peuvent être utilisées pour tuer les cancers « solides », comme les tumeurs du sein et du poumon.

S’inspirant du manuel de lutte contre le cancer, Roybal et ses collègues ont incorporé 71 mutations, trouvées dans les cellules T cancéreuses, dans les cellules CAR T. Lorsqu’ils ont examiné comment ces perturbations affectaient le fonctionnement des lymphocytes T, une mutation s’est démarquée. Les cellules CAR T portant une protéine aberrante appelée CARD11 – PIK3R3 se sont bien infiltrées dans les tumeurs et ont eu une activité anticancéreuse de longue durée.

« C’est une molécule très spéciale, elle semble être capable de surpasser tous les tests que nous lui avons soumis », déclare Jaehyuk Choi, co-auteur de l’étude et dermatologue à l’Université Northwestern à Evanston, dans l’Illinois.

Cellules puissantes

L’équipe a traité des souris porteuses de cancers du sang et des cancers solides avec plusieurs thérapies à base de lymphocytes T renforcées par CARD11-PIK3R3, et a observé que les tumeurs des animaux fondaient. Les chercheurs utilisent généralement environ un million de cellules pour traiter ces souris, explique Choi, mais même 20 000 cellules T boostées par la mutation cancéreuse ont suffi à éliminer les tumeurs.

« C’est un nombre incroyablement petit de cellules », explique Nick Restifo, chercheur en thérapie cellulaire et scientifique en chef de la start-up de rajeunissement Marble Therapeutics à Boston, Massachusetts.

Il existe un risque que les cellules suralimentées se transforment en cancers. Mais les données animales n’alimentent aucun problème de sécurité, explique Restifo, et la mutation CARD11 – PIK3R3 semble amplifier les cellules T modifiées uniquement lorsque les cellules cancéreuses sont à proximité, contribuant ainsi à atténuer les inquiétudes concernant les cellules immunitaires malveillantes.

Choi et Roybal ont cofondé Moonlight Bio à Seattle, Washington, pour que ces cellules soient utilisées chez les personnes atteintes de cancer. Ils espèrent avoir édité des cellules dans le cadre d’essais cliniques d’ici deux à trois ans. Mais la plus grande opportunité réside dans la possibilité de découvrir d’autres mutations cancéreuses qui permettront aux thérapies à base de lymphocytes T de fonctionner.

«Beaucoup de gens vont penser ‘Oh, c’est une très bonne idée.’ Pourquoi n’ai-je pas fait ça ?’ », dit Restifo.

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