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Les Californiens du Sud racontent des coulées de boue déchirantes lors d’une tempête meurtrière record

LOS ANGELES (AP) — Jesus Barron a répondu à l’appel téléphonique paniqué de sa femme l’avertissant qu’une coulée de boue s’écrasait dans leur chambre dans les collines de l’est du comté de Los Angeles. La ligne s’est alors interrompue.

« Elle m’a appelé et m’a dit que la montagne allait s’effondrer », se souvient-il mercredi. « J’ai pensé au pire. »

Wendy Barron s’est échappée de leur maison de Hacienda Heights lors des averses historiques de mardi dans le sud de la Californie, mais celle-ci a été sérieusement endommagée lorsque de la boue a coulé sur le flanc de la colline et a traversé les deux murs de soutènement que la famille a construits lors de leur emménagement il y a sept ans.

« Bien sûr, il ne suffit pas d’arrêter Mère Nature », a déclaré Jesus Barron.

La tempête alimentée par la deuxième de consécutive rivières atmosphériques qui a frappé la Californie en quelques jours a débarqué le week-end dernier dans le nord de l’État avant de descendre le long de la côte et de se garer au sud pendant des jours, transformant les routes en rivières, provoquant des centaines de glissements de terrain et tuant au moins neuf personnes. Il a vidé plus d’un pied (30 centimètres) de pluie dans certaines zones, ce qui rend une des périodes les plus humides enregistré pour la Californie du Sud.

La maison des Barron est trop endommagée pour qu’ils puissent y vivre pendant les prochains mois, même si le couple a pu récupérer certaines affaires. Maintenant, ils doivent décider s’ils veulent revenir une fois l’édifice réparé.

«Nous adorons ça ici», a déclaré Jesus Barron. « Cependant, ce ne serait pas facile de revivre cela. »

Une dernière inondation était attendue plus tard mercredi avant que le système ne cède la place à un temps clément pour la majeure partie de l’État d’ici le week-end. Mais même après la pluie, les autorités ont mis en garde contre la menace persistante d’effondrement des collines. Après toute la pluie et la neige de la semaine dernière, il n’en faudrait pas beaucoup pour que davantage d’eau, de boue et de rochers dévalent les pentes fragiles, selon les experts. Au moins 520 coulées de boue se sont déjà produites rien qu’à Los Angeles.

Le système a déversé de fortes pluies et de la neige dans les montagnes du comté de San Diego pendant la nuit avant de céder la place à des averses éparses. Les avertissements et avis de tempête hivernale se sont poursuivis dans les montagnes du sud de la Californie et au nord dans la Sierra Nevada.

Les conditions météorologiques ont même déclenché un rare avertissement de tornade. Le National Weather Service a déclaré que de violents orages « capables de produire une tornade » ont été identifiés dans la région de Morro Bay, dans le comté de San Luis Obispo, sur la côte de Los Angeles. L’avertissement a expiré mercredi après-midi.

Jill Shinefield vit à Beverly Crest, un quartier des montagnes de Santa Monica, depuis 23 ans. Cette semaine, elle a vu ses voisins évacuer et d’autres maisons endommagées par des coulées de boue. Elle a choisi de rester car sa maison n’est pas à flanc de colline.

« Dans le passé, nous avons été préoccupés par les incendies, mais nous n’avons jamais vraiment pensé aux coulées de boue », a-t-elle déclaré.

Environ 430 arbres sont tombés rien qu’à Los Angeles, a indiqué la ville, et les équipes de travail ont eu du mal à faire face aux conséquences de la tempête.

Un arbre qui a tenu bon a aidé à protéger une maison dimanche soir dans le quartier de Studio City. Le caroubier et un SUV qui avaient été poussés hors de leur espace de stationnement par la boue ont empêché les débris de s’écraser sur la maison de Scott Toro lorsqu’une coulée de boue a frappé sa communauté.

« La boue est descendue de la colline et elle s’est arrêtée à environ un mètre de notre porte d’entrée », se souvient Toro mercredi alors qu’il nettoyait son jardin. « Cela ressemblait à un hélicoptère qui s’écrasait, ou même à un train de marchandises qui passait. »

Les pannes d’électricité de mercredi ont été considérablement réduites par rapport à leurs niveaux maximaux, mais plus de 71 000 clients étaient toujours privés d’électricité, principalement dans le nord et le centre de l’État, selon Poweroutage.us.

Les gens ont été invités à éviter de toucher les lignes tombées et à éviter les routes qui risquent d’être inondées et boueuses. Pendant la tempête, au moins 50 automobilistes bloqués à Los Angeles ont été secourus des ruisseaux, des rivières, des routes et des canaux de tempête en crue, ont indiqué les pompiers.

Quatre des neuf personnes tuées par la tempête ont été touchées par des chutes d’arbres ou de branches, selon Brian Ferguson, porte-parole du Bureau des services d’urgence du gouverneur. Une autre est décédée suite à une panne de courant et a perdu son approvisionnement en oxygène, une autre s’est noyée dans la rivière Tijuana, près de la frontière américano-mexicaine, et trois sont mortes dans des accidents de véhicule, a-t-il déclaré.

Les rivières atmosphériques ont également frappé l’État l’année dernière et causé au moins 20 morts.

Les inondations de cet hiver ont un côté positif dans la mesure où elles ont contribué à accroître l’approvisionnement en eau de l’État, souvent à court d’eau. La teneur en eau du manteau neigeux vital de la Sierra Nevada a bondi à 73 % de la moyenne à ce jour, contre 52 % le 30 janvier, selon les données du Département des ressources en eau de l’État. Le manteau neigeux fournit environ 30 % de l’eau de Californie lorsqu’il fond.

Au moins 7 milliards de gallons (26,5 milliards de litres) d’eaux pluviales rien qu’à Los Angeles ont été captées pour les eaux souterraines et les approvisionnements locaux, a indiqué le bureau du maire. Il y a à peine deux ans, presque toute la Californie était en proie à une sécheresse dévastatrice qui mettait à rude épreuve les ressources et obligeait à des réductions d’eau.

Alors que le dernier front météorologique se déplaçait vers l’est, il a déclenché des avertissements de l’autre côté de la frontière de l’Arizona, où les régions du nord s’étendant vers le sud-est en direction du Nouveau-Mexique étaient soumises à un avertissement de tempête hivernale. Une large partie du centre de l’Arizona, y compris Phoenix, est restée sous surveillance contre les inondations jusqu’à jeudi matin.

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Les journalistes d’Associated Press Christopher Weber et John Antczak à Los Angeles, Julie Watson à San Diego, Walter Berry à Phoenix et Scott Sonner à Reno, Nevada, ont contribué.

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